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Chapter-469 桜島

 鹿児島県の桜島は標高1117メートル、世界でも最も活発な火山の1つです。市街地から桜島までは海を挟んで8キロメートルしかなく、自動車や飛行機でのアクセスが簡単であることも世界のその他の活発な火山にはほとんどない特徴で、噴火の観測が容易であることから世界中の火山学者の注目を集めています。

 桜島の大規模噴火は30回以上が記録に残っていますが、1914年1月12日の大正噴火と呼ばれる大噴火では、その名の通り独立した島だった桜島から流出した溶岩流が対岸の大隅半島に達し、この溶岩が固まって桜島と大隅半島は陸続きになりました。

 桜島の内部にあるマグマだまりは現在、1914年の大正大噴火の際との比較で90%のレベルにまで達していると考えている専門家もいます。もし、この専門家の推定が正しいならば、大正噴火と同様の大噴火が間近に迫っている可能性も示唆します。

 現在の桜島が大噴火を起こせば被害は甚大になることが予測されますので、様々な新たな観測手段が開発されています。

 たとえば、東京大地震研究所の研究チームは2009年に超新星の爆発などで生じた宇宙線ミュー粒子を使い、まるで火山のレントゲン写真のように火山内部のマグマやガスの様子を撮影することに成功しました。ミュー粒子は宇宙線が地球の大気と衝突する際に発生し、あらゆる方向から私たちに降り注いでいます。ミュー粒子はX線など他の粒子では通過できないキロ単位の厚さのある岩石を透過することができ、しかもその密度が高いほど透過しにくくなる性質を持っています。この性質を利用し、持ち運び可能なミュー粒子観測装置を開発し桜島の撮影に成功したものです。この観測技術は未だよくわかっていない火山の噴火のメカニズム解明や噴火予知につながるものと期待されています。


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2013-11-22 : ヴォイニッチの科学書 : コメント : 0 :

Chapter-468 一細胞生物学

 一細胞生物学は、フックによる細胞の発見以来長年行われてきた細胞のかたまりとして生命を研究する実験方法とは一線を画し、一個の細胞を実験材料として使用して、その性質や特徴を明らかにしようという新しい学問領域です。そのような研究が進んだ結果、これまでは大量の細胞の平均値として得られていたデータから、細胞の一つずつが個性を持っていることが明らかになるデータが得られ始めており、それらのデータは再生医療やがん治療に役立つのではないかと考えられるようになってきています。

 非常に小さな細胞一個を使って実験ができるようになったのは意外なことに半導体製造技術の進展と密接なつながりがありました。たとえば、半導体を作る微細加工技術で、細胞一個分の幅しかない水路を刻んでそこに細胞を流すことによって、細胞を一列に並べて細胞一個ずつを分離することができます。水路を工場の配管のように巧みに構成することによって、細胞に対していろいろな薬品を作用させて反応を確認したり、遺伝子を増幅させて細胞間の遺伝子の違いを検出したりすることができるようにもなっています。

 その結果、たとえば私たちがこれまで肝臓の細胞、iPS細胞、がん細胞などとひとまとめにして考えていた細胞が、実は非常に個性のある性質の異なる細胞の集団であることがわかってきました。これまで、再生医療やがんの治療が思い通りに成功しなかったのは、そのような細胞の個性が原因であった可能性もあります。がん組織の一個一個の個性が解明されることによってより効果的な抗がん剤の開発に必要な情報が入手できるかも知れない、など、一細胞生物学の今後の進展が期待されています。


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